Culture Change and Conflict at Twitter

SAN FRANCISCO – Kurz nachdem er 2019 zu Twitter gekommen war, versammelte Dantley Davis seine Mitarbeiter in einem Konferenzraum am Hauptsitz des Unternehmens in San Francisco. Twitter sei zu nett, sagte er der Gruppe, und er sei da, um es zu ändern.

Mr. Davis, der neue Vizepräsident für Design des Unternehmens, forderte die Mitarbeiter auf, durch den Raum zu gehen und sich gegenseitig zu loben und zu kritisieren. Harte Kritik würde Twitter helfen, sich zu verbessern, sagte er. Die Widerhaken flogen bald. Mehrere Teilnehmer hätten während des zweistündigen Treffens geweint, sagten drei Personen, die da waren.

Herr Davis, 43, hat in den letzten zwei Jahren eine Schlüsselrolle bei den Bemühungen hinter den Kulissen gespielt, die Twitter-Kultur neu zu gestalten. Das Unternehmen hatte lange Zeit mit der Entwicklung von Produkten gezögert, und unter dem Druck von Investoren und Benutzern landeten Führungskräfte bei einer Diagnose: Die kollaborative Umgebung von Twitter war verkalkt, was dazu führte, dass die Arbeiter sich weigerten, sich gegenseitig zu kritisieren. Mr. Davis, so glaubte das Unternehmen, sei eine der Antworten auf dieses Problem.

Die darauf folgenden Turbulenzen zeigten die Kompromisse und Konflikte, die entstehen, wenn Unternehmen dramatische kulturelle Veränderungen versuchen und hartnäckige Manager in die Pflicht nehmen, diesen Wandel umzusetzen.

Wegen seines unverblümten Stils geriet Herr Davis wiederholt mit Mitarbeitern in Konflikt. Sein Umgang mit Arbeitern war auch Gegenstand mehrerer Untersuchungen der Twitter-Abteilung für Arbeitnehmerbeziehungen und von Beschwerden bei Jack Dorsey, dem Vorstandsvorsitzenden, dass zu viele Menschen gingen.

Firmenvertreter räumen ein, dass Mr. Davis manchmal zu weit gegangen ist, und er hat versprochen, die Art und Weise, wie er Menschen kritisiert, abzuschwächen. Aber sie entschuldigen sich nicht und haben ihm sogar eine höhere Berufsbezeichnung gegeben. Die Unzufriedenheit der Mitarbeiter, sagten sie, sei manchmal der Preis, um Dinge aufzurütteln.

„Dies ist eigentlich eine Veränderung der Twitter-Kultur, die wir vorantreiben wollen“, sagte Jennifer Christie, Personalleiterin von Twitter, in einem Interview.

Ein ehemaliger Facebook- und Netflix-Manager, Mr. Davis, der jetzt Chief Design Officer des Unternehmens ist, berichtet direkt an Mr. Dorsey. Als er eingestellt wurde, sollte er das Designteam von Twitter überarbeiten und vielfältiger gestalten. Seine Arbeit galt als Vorbild für andere Twitter-Führungskräfte, und das Unternehmen glaubt, dass sich die Vielfalt seiner Abteilung unter seiner Führung verbessert hat. Twitter berichtet jährlich seine Diversity-Statistiken, veröffentlicht jedoch keine Zahlen für bestimmte Teile des Unternehmens.

„Dies war eine Turnaround-Rolle, und das bedeutete Änderungen bei den Mitarbeitern, Änderungen in unserer Arbeit, Änderungen in der Art und Weise, wie wir zusammenarbeiten“, sagte Herr Davis kürzlich in einem Interview.

Er sprach häufig mit seinen Mitarbeitern über Herausforderungen, denen er als Schwarzer und Koreaner in der Technologiebranche gegenüberstand, und erhielt Auszeichnungen für seine Designarbeit. Er führte Streifzüge in neue Medien wie Audio-Tweets und Chats an und setzte sich für Bemühungen ein, die Konversation auf Twitter zu bereinigen, einschließlich Aufforderungen, die die Leute ermutigen, Artikel zu lesen, bevor sie sie teilen.

Aber der Führungsstil von Herrn Davis war eine Stärkung für die Mitarbeiter bei Twitter, die normalerweise nicht die astronomischen Gehälter bot, die bei anderen Social-Media-Unternehmen üblich sind. Stattdessen hat das Unternehmen versucht, Mitarbeiter mit einer Willkommenskultur anzuziehen, die in einem Hashtag, #LoveWhereYouWork, verkörpert wird. Vierzehn aktuelle und ehemalige Twitter-Mitarbeiter, die nicht berechtigt waren, öffentlich zu sprechen, sprachen mit ungewöhnlicher Offenheit gegenüber der New York Times über die letzten zwei Jahre der Zusammenarbeit mit Herrn Davis und die Veränderungen, die er an ihrem Arbeitsplatz mit sich brachte.

Da Twitter-Führungskräfte zu einer temperamentvolleren Version ihres Unternehmens strebten, beschränkten sich die Spannungen nicht auf die Designabteilung und ihre angrenzende Forschungsgruppe. Arbeiter haben sich manchmal bitter darüber beschwert, demoralisiert zu werden.

„Wir haben Teams auf der ganzen Linie, die über Dinge berichten wie ‚Wir machen uns Sorgen um unsere Zukunft’“, sagte Frau Christie. “Sie reden von Angst oder psychischer Unsicherheit.”

Kredit…Arturo Holmes/Getty Images

Die Konflikte bei Twitter haben sich auch in anderen Technologieunternehmen widergespiegelt, wo Führungskräfte eine härtere Haltung gegenüber Mitarbeitern einnehmen, die sich daran gewöhnt haben, Arbeitsplätze unterzubringen. Coinbase, ein Kryptowährungsunternehmen, das dieses Jahr an die Börse ging, verbot politische Diskussionen am Arbeitsplatz und bot Mitarbeitern, die mit der Regel nicht einverstanden waren, Ausstiegspakete an. Und diesen Monat steht Google vor einem Gerichtsverfahren vor einem Verwaltungsrichter, nachdem das National Labor Relations Board es beschuldigt hat, Mitarbeiter zu Unrecht entlassen zu haben, die gegen Unternehmensentscheidungen protestierten.

„Jede größere Änderung der Blaupause birgt ein Risiko“, sagte Robert Sutton, Professor für Organisationsverhalten an der Stanford University.

Kulturelle Veränderungen quälen die Mitarbeiter und verursachen manchmal finanzielle Instabilität, sagte er. „Es gibt immer diese Balance zwischen: Tun wir es durch Sozialisation und eine starke Kultur oder machen wir es mit Geld und hart gegen Menschen?“

Obwohl einige Twitter-Designer von dem Treffen, in dem sie sich gegenseitig kritisieren mussten, erschüttert waren, sagte Herr Davis, dass mehrere ihm für das offene Feedback gedankt hätten.

„Wir sind nett zueinander“, sagte er. “Aber auch nett zu sein bedeutet, dass Sie vielleicht davor zurückschrecken, das zu sagen, was gesagt werden muss, damit wir gemeinsam vorankommen.”

Herr Davis sagte seinen Mitarbeitern, dass er auf eine verbesserte Leistung drängen würde, und er kritisierte, degradierte oder strich Arbeiter schnell, sagten mehr als ein Dutzend Arbeiter. Wenn Mitarbeiter entlassen wurden, folgten er und andere Manager manchmal ihrem Weggang mit E-Mails an die Mitarbeiter, in denen sie ihre schlechte Arbeit bemerkten.

Viele Mitarbeiter befürchteten, als nächstes auf dem Hackklotz zu stehen. Obwohl Herr Davis, der 200 Mitarbeiter leitet, betonte, wie wichtig es sei, kritisches Feedback zu geben, schlug er manchmal auf Arbeiter ein, die ihn kritisierten, sagten Mitarbeiter.

Aber andere glaubten, dass die Änderungen von Herrn Davis für das Überleben von Twitter unerlässlich seien. Das Unternehmen müsse härter werden, sagte ein Mitarbeiter.

Bis Ende 2019 tauchten Beschwerden bei der Abteilung für Mitarbeiterbeziehungen von Twitter auf, die mit Anwälten besetzt ist, die Arbeitsplatzprobleme untersuchen. Die Einheit untersuchte Anschuldigungen, dass Herr Davis eine Kultur der Angst geschaffen habe. Zu den Bedenken gehörte, dass er einer anderen Führungskraft gegenüber eine voreingenommene Bemerkung gemacht hatte.

Der Kommentar erfolgte während eines Treffens, in dem Liz Ferrall-Nunge, die das Forschungsteam von Twitter leitete, Bedenken hinsichtlich der Vielfalt bei Twitter äußerte und auf ihre Erfahrung als farbige Frau verwies. Herr Davis schien sie zu entlassen und sagte Frau Ferrall-Nunge, die eine asiatische Amerikanerin ist, dass sie, wenn sie eine Sonnenbrille trage, als weiß durchgehen würde, sagten drei mit der Untersuchung vertraute Personen.

Frau Ferrall-Nunge, die Twitter 2020 verließ, lehnte eine Stellungnahme ab. Nach der Veröffentlichung dieser Geschichte sagte eine Sprecherin von Twitter, dass dem Unternehmen keine Beschwerden über den Vorfall bei den Mitarbeiterbeziehungen vorliegen.

Twitter-Mitarbeiter, die von der Episode wussten, sagten, sie hätten von Herrn Davis aufgrund seiner Offenheit in Bezug auf Vielfalt mehr erwartet. Andere verteidigten seine Erfolgsbilanz in Bezug auf Vielfalt und stellten fest, dass weißen Führungskräften mehr Nachlässigkeit eingeräumt wurde, während sie sich weniger um Diversity-Themen bemühten.

In einem langen Google-Dokument, das im Februar 2020 gesendet wurde, lobte Herr Davis die freundliche Kultur von Twitter. Er kritisierte jedoch die Qualität des Designs und argumentierte, dass Mitarbeiter zu schnell Ja zu Projekten sagten, wenn sie stattdessen Kritik üben sollten. Die übermäßig freundliche Atmosphäre erstickte ehrliches Feedback, argumentierte er.

Mitarbeiter, die das Memo erhielten, stellten fest, dass sie am Rand Kommentare von Personalvertretern und Managern einsehen konnten, die das Dokument bearbeitet hatten. Sie baten Mr. Davis, es abzuschwächen. Er sagte, andere Leute hätten ihm gesagt, dass es die richtige Balance von „harter Liebe“ habe.

In diesem Sommer wurde Herr Davis das Ziel von Online-Belästigungen. Extremistische Gruppen glaubten, er sei daran beteiligt, sie von Twitter zu werfen, sagte er. Er erhielt Morddrohungen und seine persönlichen Daten wurden online veröffentlicht.

“Ich würde um 12 Uhr eine Morddrohung bekommen und dann um 12:05 Uhr eine Besprechung haben”, sagte Herr Davis.

Anfang 2021 wurde eine weitere Untersuchung der Mitarbeiterbeziehungen zu seinem Verhalten eingeleitet, als Reaktion auf Beschwerden, dass die Angstkultur fortbesteht. Frau Christie sagte, dass die Mitarbeiterbeziehungen jede Mitarbeiterbeschwerde untersucht hätten und dass Herr Davis versuche, sein Verhalten zu ändern.

„Wir müssen unseren eigenen Twitter-Weg für direktes Feedback finden, das immer noch einfühlsam und respektvoll ist“, sagte sie. “Das ist keine einfache Kombination.” Herr Davis sei von den Beschwerden der Mitarbeiter „mit gebrochenem Herzen“ gewesen, fügte sie hinzu.

Die Unternehmensdaten zeigten eine weit verbreitete Unzufriedenheit der Design- und Forschungsteams. Die Fluktuation unter Herrn Davis sei gestiegen und sei etwa doppelt so hoch wie die gesamte Fluktuation bei Twitter, sagten Mitarbeiter. In jährlichen Umfragen gaben Mitarbeiter, die für Mr. Davis arbeiteten, durchweg häufiger als andere Twitter-Mitarbeiter an, dass sie sich „psychologisch unsicher“ fühlten.

„Ich habe Feedback über die Kultur und Moral gehört und aufgenommen“, schrieb Herr Davis in einer Mitteilung an sein Managementteam, die The Times eingesehen hatte. „Ich liebe und respektiere dieses Team zutiefst, es ist das stärkste Team, mit dem ich je zusammengearbeitet habe, und dennoch ist es klar, dass viele von Ihnen das nicht von mir spüren. Ich gehe einen Schritt zurück, um über meinen Stil und meine Herangehensweise nachzudenken.“

Im März, nach einem Jahr des Kampfes gegen Wahl- und Coronavirus-Fehlinformationen, hatten viele Mitarbeiter mit Burnout zu kämpfen. Herr Davis kündigte an, dass er vorhabe, sich von der Leistungskultur zu entfernen, die sein Mandat gewesen war.

„Mein Ziel ist es, dass wir zu einem Team der Zugehörigkeit übergehen, das weniger transaktionsorientiert und mehr auf Pflege und Unterstützung ausgerichtet ist“, schrieb Herr Davis in einer E-Mail an die Mitarbeiter. Er zitierte die Belästigungen, die er erhalten hatte, und bat die Mitarbeiter, geduldig zu sein, wenn sie das Gefühl hatten, nicht genug getan zu haben, um sie zu unterstützen.

„Ich habe keine Siege gefeiert, ich habe mich voll und ganz darauf konzentriert, was schief gelaufen ist“, beschreibt Herr Davis das Feedback seiner Mitarbeiter. „Seitdem habe ich einige Zeit damit verbracht, daran zu arbeiten. Wir haben Siege gefeiert, wir haben Wege gefunden, wie das Team zusammenkommt.“

Aktuelle Mitarbeiter sagten, dass plötzliche Entlassungen und hartes Feedback fortgesetzt wurden. Beweise für ihre Bedenken fanden sie in Nikkia Reveillac, der Leiterin der Forschungsabteilung von Twitter.

Frau Reveillac sagte Herrn Davis und anderen Mitarbeitern, dass seine Abwehrhaltung es für Mitarbeiter einschüchternd mache, ihm Feedback zu geben. Im Mai ging sie zu Mr. Dorsey. In einer Nachricht, die sie ihren Kollegen beschrieb, sagte sie ihm, dass die Kultur unter Mr. Davis giftig sei und unhaltbare Abnutzung verursachte. Herr Dorsey antwortete nicht.

Wochen später wurde Frau Reveillac abrupt aus dem Unternehmen gedrängt und von ihren Arbeitskonten ausgeschlossen. „Team, ich konnte mich nicht richtig verabschieden. Ich liebe und vermisse dich“, twitterte sie. Frau Reveillac und Twitter lehnten es ab, sich zu ihrem Weggang zu äußern.

In einer Mitarbeiterversammlung kurz darauf sagten zwei Teilnehmer, Herr Davis habe den Mitarbeitern gesagt, dass sie nicht davon ausgehen sollten, dass Frau Reveillac das Unternehmen wegen Konflikten mit ihm verlassen hat. Aber ohne eine klare Erklärung fragten sich die Mitarbeiter, ob ihre plötzliche Abreise eine Reaktion darauf war, sich mit ihren Bedenken an Herrn Dorsey zu wenden.

Mike Isaac trug zur Berichterstattung bei.

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